1797: los científicos prusianos incursionan en los rectos electrificados

Representación de un artista de Alexander von Humboldt

Alexander von Humboldt (1769-1859) fue un ecléctico prusiano que hizo importantes contribuciones a la historia natural. Tampoco era reacio a utilizar la electricidad para experimentar consigo mismo.

Humboldt nació en Berlín en una familia de militares acomodada. De niño pasaba la mayor parte de su tiempo libre coleccionando y categorizando diferentes especies animales y vegetales. Cuando tenía poco más de 20 años, Humboldt había completado cursos de finanzas, negocios, español, anatomía y geología.

En 1792, Humboldt instaló una residencia y un laboratorio en Viena, donde llevó a cabo miles de experimentos utilizando electricidad y basándose en investigaciones anteriores de Luigi Galvani y Franz Karl Achard. Humboldt estaba particularmente interesado en la relación entre la electricidad y los tejidos vivos. La mayoría de sus experimentos implicaron aplicar cargas suaves a animales vivos de diferentes especies, desde gusanos y otros invertebrados hasta anfibios, peces y grandes mamíferos.

Una vez, Humboldt intentó revivir a un pinzón muerto insertando un electrodo plateado en su recto y otro en su pico, luego enviándolo a través de una corriente:

“Para mi asombro, en el momento del contacto el pájaro abrió los ojos y se puso de pie batiendo las alas. Respiró de nuevo durante siete u ocho minutos y luego expiró silenciosamente ".

Humboldt también era dado a utilizar su propio cuerpo para experimentar. En una ocasión, electrificó su propia piel para ver si las ranas colocadas en su espalda saltaban. Durante otra prueba, Humboldt replicó el experimento del pinzón colocándose un electrodo con punta de zinc en la boca y un electrodo de plata “aproximadamente diez centímetros” en el recto. El resultado de esto no fue agradable:

“La introducción de una carga en las armaduras produjo calambres nauseabundos y contracciones estomacales molestas, luego dolor abdominal de una magnitud severa… seguido de una evacuación involuntaria de la vejiga… Lo que más me llamó la atención… es que al insertar la plata más profundamente en el recto, una luz brillante aparece ante ambos ojos ".

Humboldt sobrevivió a estos tortuosos autoexperimentos para cumplir su sueño de convertirse en un explorador científico. En 1799 se unió a una expedición española a Cuba y América del Sur. Durante este viaje, Humboldt investigó de todo, desde volcanes hasta excrementos de pájaros. Mientras viajaba por el río Orinoco, Humboldt estuvo encantado de capturar algunas anguilas eléctricas, que utilizó para administrarse descargas deliberadamente a él y a un asistente. Afortunadamente para la anguila, el recto de Humboldt no participó en este autoexperimento.

Fuente: Alexander von Humboldt, Versuche über die gereizte Muskel und Nervenfaser nebst Vermutungen über den chemischen Prozess des Lebens in der Tier und Pflanzenweldt, Berlín, 1797. El contenido de esta página es © Alpha History 2019-23. El contenido no puede volver a publicarse sin nuestro permiso expreso. Para obtener más información, consulte nuestra Condiciones de uso or contactar a Alpha History.