Operación Banner: el ejército británico en Irlanda del Norte

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Soldados británicos conversan con civiles irlandeses en 1969 (imagen cortesía del Ministerio de Defensa del Reino Unido)

La Operación Banner fue el despliegue de soldados británicos en Irlanda del Norte. Esta acción fue considerada ya en 1966, cuando estalló la violencia entre el recién formado Fuerza Voluntaria del Ulster (UVF) y republicanos armados. También se habló de introducir al ejército a finales de 1968, cuando la Policía Real del Ulster (RUC) y los 'B-Specials' luchaban por contener protestas por los derechos civiles y la violencia sectaria que siguió. El gobierno británico y los comandantes del ejército británico se mostraron, según todos los indicios, reacios a enviar tropas sobre el terreno en Irlanda del Norte. Dos primeros ministros de Irlanda del Norte, Terence O'Neill y James Chichester-Clark, también resistió la tentación de solicitar asistencia militar; hacerlo sería una señal de que sus gobiernos habían perdido el control de la situación. Pero cuando disturbios, violencia y tiroteos estallaron en Bogside área de Derry en agosto 1969, luego se extendió a otros lugares en Irlanda del Norte, estiró el RUC peligrosamente delgado. Sin otra alternativa, Chichester-Clark solicitó a Londres que enviara tropas. Esta solicitud se realizó el 14 de agosto y se señaló en los registros del gabinete británico:

"El Comité de Seguridad del Gabinete autorizó una solicitud formal para el uso de tropas en ayuda del poder civil en Londonderry a las 4.45 pm, en vista de los últimos informes policiales que indican su incapacidad para hacer frente a una situación que se deteriora rápidamente".

Un periodo de esperanza

La llegada de las tropas británicas fue bien recibida por muchos católicos, al menos al principio. Los residentes de Derry, Belfast y otras zonas conflictivas creían que los soldados británicos actuarían con mayor cautela y neutralidad que los oficiales de la RUC o los matones "Especiales B". Algunos católicos incluso vitorearon y aplaudieron a los soldados británicos o les ofrecieron tazas de té. Otros acontecimientos también inspiraron esperanza. El 28 de agosto de 1969, un teniente general británico, Ian Freeland, se hizo cargo de los asuntos de seguridad, quitando estos poderes a Stormont y a la RUC. El ministro del Interior británico, James Callaghan, visitó dos veces Belfast para reunirse con representantes del gobierno. En su primera visita a finales de agosto, Callaghan emitió un comunicado, prometiendo supervisar amplias reformas y protecciones de los derechos civiles. En septiembre, el ejército británico comenzó a erigir la primera "línea de paz", un alto muro que separa las zonas católicas y protestantes en Belfast. El Informe Cameron sobre los trastornos en Irlanda del Norte a finales de 1968 y principios de 1969 también se publicó en septiembre. Este informe reivindica las quejas de la comunidad católica sobre la discriminación y la mano dura de la policía, encontrando ejemplos de “fuerza innecesaria y mal controlada en la dispersión de los manifestantes”. También hubo una investigación separada, supervisada por Baron Hunt, sobre la estructura y organización del servicio de policía civil de Irlanda del Norte.

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Un mural leal lamenta la disolución de los B Specials

En octubre, 1969 Informe de caza formuló una serie de recomendaciones sobre seguridad y vigilancia. Hunt recomendó la disolución de los 'Especiales B', sugerencia que se convirtió en ley y finalizó en marzo de 1970. El 1 de enero de 1970 se formó una fuerza de reemplazo, el Regimiento de Defensa del Ulster (UDR), que comenzó a operar tres meses después. La UDR era una fuerza de seguridad reservista, pero debía estar bien entrenada y no ser sectaria. Hunt recomendó a la UDR reclutar protestantes y católicos en proporciones similares, pero el regimiento no logró atraer ni retener un número suficiente de católicos. En el primer año del regimiento sólo el 18 por ciento de sus soldados eran católicos; la gran mayoría de sus primeros reclutas eran protestantes y un buen número de ellos (más de 1,400) eran antiguos "Especiales B". Hubo intentos de integrar a los católicos en la UDR, pero el regimiento estaba dominado por los protestantes. Como consecuencia, estuvo dominado por la cultura y los valores políticos unionistas. Algunos católicos de la UDR denunciaron intimidaciones tanto abiertas como sutiles por parte de los protestantes. Otros se sintieron desalentados por acciones como el toque de queda en Falls, internación y Bloody Sunday, lo que convenció a muchos de que las fuerzas de seguridad estaban atacando a los católicos. En 1972, la mayoría veía a la UDR como un baluarte del protestantismo y el lealismo. Los católicos desilusionados abandonaron la UDR y en 1975 menos del cuatro por ciento de sus miembros eran católicos.

La relación se deteriora.

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Los soldados arrestan a un hombre durante el toque de queda de Falls en julio de 1970 (imagen cortesía del Ministerio de Defensa del Reino Unido)

La luna de miel entre la población civil de Irlanda del Norte y el ejército británico duró sólo unas pocas semanas. Los intentos del ejército de ganarse a las comunidades católicas se vieron socavados por sus respuestas al desorden civil, que tendieron a ser militaristas y de mano dura. En abril de 1970 estalló la violencia en Ballymurphy, una urbanización extremadamente pobre en el oeste de Belfast, después de que un desfile de la Orden Naranja pasara cerca de los límites de la urbanización. Los jóvenes católicos se enfrentaron con los leales y una compañía británica fue enviada a Balllymurphy para sofocar la violencia. Cuando los propios soldados fueron apedreados, respondieron disparando botes de gas CS. Este gas inundó la finca y afectó a miles de vecinos que no participaron en los disturbios. Según el periodista británico Simon Winchester, el uso de gases lacrimógenos en Ballymurphy “unió a la multitud en una simpatía común y un odio común hacia los hombres que los gasearon”. En julio de 1970, el ejército, frustrado por la creciente violencia armada, irrumpió en Lower Falls, un bastión católico en el oeste de Belfast. Los soldados cerraron un área de 50 calles, impusieron un toque de queda y lanzaron una búsqueda casa por casa en busca de armas. El Ejército Republicano Irlandés (IRA), informado anteriormente, había despejado la zona de armas y personal, por lo que los soldados encontraron poco. Los registros provocaron enfrentamientos entre residentes y soldados, así como cierta violencia. Cinco personas murieron a tiros y otras resultaron heridas por disparos o gas CS. La imagen del ejército como pacificador y protector de los civiles católicos resultó significativamente dañada.

“Su aparición fue una prueba clara de que habíamos ganado la batalla, que la RUC estaba derrotada. Eso fue bienvenido. Pero había confusión sobre cuál podría ser la actitud adecuada hacia los soldados. No estaba en nuestra historia dar la bienvenida a los soldados británicos”.
Eamonn McCann, escritor

Cabe señalar que muchos católicos se opusieron desde el principio a la intervención militar británica. Los nacionalistas moderados se opusieron a la Operación Banner porque militarizaba su sociedad y exponía a sus hijos a las tropas de forma regular. Lo condenaron como una solución defectuosa, una respuesta militar extranjera a un problema civil irlandés. Los republicanos, por supuesto, se opusieron a cualquier forma de presencia británica en Irlanda del Norte, ya fuera política o militar. Consideraban al ejército británico como una fuerza imperialista extranjera, desplegada para hacer cumplir la soberanía británica y apuntalar al tambaleante gobierno de Stormont. Una facción militante del Ejército Republicano Irlandés (IRA) comenzó a pedir una guerra total contra los soldados británicos, una táctica rechazada por los principales líderes del IRA. A finales de 1969, estos radicales se separaron del IRA "oficial", pasando a ser conocido más tarde como el IRA Provisional. Durante 1970, el IRA Provisional reclutó miembros, atacó la “ocupación británica” con retórica y propaganda y buscó ganarse el apoyo de los civiles católicos. Los jóvenes voluntarios del IRA también provocaron disturbios civiles y violencia, como los disturbios de Ballymurphy de abril de 1970. Su táctica fue provocar una respuesta militar desproporcionada por parte de los británicos; esto envenenaría las actitudes civiles hacia el ejército británico y empujaría a los católicos hacia el IRA. Sin embargo, el IRA Provisional no llegó a matar a soldados británicos. Como señaló el líder del Sinn Féin, Danny Morrison, era demasiado pronto para semejante táctica: “No podrían haberlo vendido”.

El IRA Provisional declara la guerra

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Paul Carter, 21 años, un soldado británico asesinado a tiros en septiembre de 1971 (imagen cortesía del Ministerio de Defensa del Reino Unido)

A principios de 1971, el IRA Provisional estaba listo para declarar la guerra al ejército británico en Irlanda del Norte. Su primera víctima fue Robert Curtis, un soldado de 20 años. Curtis fue asesinado a tiros por un francotirador el 6 de febrero, mientras patrullaba a pie en New Lodge Road. Antes de que terminara el mes, los 'Provos' habían matado a otro soldado británico, dos oficiales de la RUC y cinco civiles que trabajaban para la BBC. Estos acontecimientos desencadenaron la dimisión del primer ministro James Chichester-Clark en marzo de 1971; fue reemplazado por Brian Faulkner. El nuevo primer ministro hizo algún intento de reconciliación: promovió a un no unionista a su gabinete, nombró a un católico como ministro de Estado y ofreció a los nacionalistas puestos clave en los comités gubernamentales. Sin embargo, la mayor parte de la atención de Faulkner se centró en la seguridad y en el creciente volumen y ferocidad de la violencia paramilitar del IRA Provisional. La imagen del ejército británico finalmente quedó destrozada en enero de 1972, cuando paracaidistas británicos abrieron fuego contra una protesta en Derry, matando a 14 personas. La primera investigación sobre el 'Domingo Sangriento' fue corrupta e inepta a partes iguales; el ejército se negó a admitir su culpa y no tuvo que rendir cuentas por las acciones de sus miembros. El "Domingo Sangriento" no hizo más que ampliar la brecha entre las fuerzas de seguridad británicas y los civiles católicos. Dieciocho meses después de la Operación Banner, los soldados británicos estaban atrapados en un avispero de odio sectario y guerra paramilitar mortal, sin posibilidad de victoria y sin camino claro para la retirada. Sin embargo, lo peor aún estaba por llegar.

puntos clave de la pancarta de operación

1 La Operación Banner fue el despliegue de soldados del ejército británico en Irlanda del Norte, para ayudar a la policía local y ayudar a mantener la paz. Esta operación comenzó en agosto 14th 1969.

2. La Operación Banner estaba destinada a ser temporal. Los estrategas británicos esperaban restaurar el orden ganándose la confianza de los católicos y reformando las medidas de seguridad de Irlanda del Norte.

3. Una reforma fue la abolición de los 'Especiales B' y la formación de la UDR. La UDR estaba destinada a ser no sectaria pero, al igual que la RUC, llegó a estar dominada por protestantes.

4. La respuesta táctica del Ejército a los disturbios de Ballymurphy, el toque de queda en Falls y el "Domingo Sangriento" alienó a todos los católicos, que sentían que estaban siendo atacados y perseguidos.

5 La presencia de soldados británicos en Irlanda del Norte también produjo una división en el IRA. Una facción decidida a tomar medidas más fuertes contra los soldados se convirtió en el IRA Provisional.

fuentes de banner de operación

BBC News: Tropas británicas desplegadas en Irlanda del Norte (agosto de 1969)
Soldado (Canción de Harvey Andrews, 1972)
El ejército británico emite nuevas instrucciones para abrir fuego sin previo aviso (marzo 1973)
'71 (Película 2014)


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Esta página fue escrita por Rebekah Poole y Jennifer Llewellyn. Para hacer referencia a esta página, utilice la siguiente cita:
R. Poole y J. Llewellyn, “Operation Banner: the British Army in Northern Ireland”, Alpha History, consultado [fecha de hoy], https://alphahistory.com/northernireland/ Operation-banner/