Armas químicas

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Un soldado del Frente Occidental y su perro, ambos con máscaras de gas.

El estancamiento en el frente occidental provocó el uso más intensivo de armas químicas en la historia de la humanidad. A pesar de un tratado de 1899 que prohibió el uso de gas venenoso como arma militar, todos los principales combatientes lo usaron en un momento u otro. Fueron más utilizados durante 1915 y 1916.

Uso temprano

Los primeros despliegues de gas venenoso fueron con irritantes como el gas lacrimógeno, que estaba destinado a incomodar y desactivar temporalmente al enemigo en lugar de causar la muerte.

Los franceses utilizaron gas lacrimógeno en granadas en los primeros meses de la guerra y los alemanes respondieron poco después. Estos primeros intentos utilizaron pequeñas cantidades de gas que se congelaron o fueron rápidamente dispersadas por el clima. Como consecuencia, tuvieron poco impacto militar.

En enero de 1915, los alemanes emplearon la guerra química a mayor escala al lanzar una andanada de proyectiles de gas lacrimógeno contra los soldados rusos. Este despliegue más pesado y sostenido tuvo un mayor impacto.

Gas de cloro

Por esta época, los científicos alemanes también estaban ocupados refinando y produciendo cloro, un gas diseñado para matar en lugar de dañar u obstaculizar.

Un subproducto de la fabricación de ropa, el cloro gaseoso se liberó a barlovento de las posiciones enemigas. Flotó a nivel del suelo, apareciendo como una nube verde pálido. Esto fue seguido poco después por un olor nocivo que recuerda a piscinas y lejía.

El despliegue inicial de cloro contra las tropas francesas, británicas y canadienses fue devastador y provocó un pánico considerable en las filas aliadas. Una vez inhalado, el cloro gaseoso se infiltró y corroyó los pulmones, provocando una dolorosa asfixia y una muerte atroz.

Los aliados responden

No les tomó mucho tiempo desarrollar estrategias y contramedidas para hacer frente a los ataques de cloro. Las máscaras antigás que contienen filtros de algodón impregnados químicamente fueron eficaces para proteger a los soldados del cloro gaseoso. Incluso poner un trapo empapado en agua u orina sobre la boca y la nariz ofrecía cierta protección.

Indignados por el uso de gas venenoso por parte de Alemania, los aliados comenzaron a expandir sus propias existencias. Los químicos británicos se apresuraron a desarrollar y fabricar su propia forma armada de cloro gaseoso.

El primer ataque aliado con gas de cloro en la batalla de Loos (septiembre de 1915) fue desastroso. Un inesperado cambio de viento alejó el gas de las trincheras alemanas; parte de ella alcanzó la línea británica y mató a soldados allí.

Fosgeno

Ese mismo año, los químicos militares franceses comenzaron a utilizar una sustancia aún más potente llamada fosgeno. A diferencia del cloro, el fosgeno era invisible y solo tenía un leve olor a heno mohoso. Esto hizo que su presencia fuera más difícil de detectar.

Al igual que el cloro gaseoso, el fosgeno también causaba daño pulmonar y asfixia. Sin embargo, sus efectos no siempre fueron inmediatos. Un soldado podría ingerirlo pero no sufrir efectos nocivos durante varias horas.

Los alemanes lanzaron fosgeno contra posiciones británicas poco antes de la Navidad de 1915, incapacitando a más de 1,000 hombres. El fosgeno sería responsable de más de 80,000 muertes, o más de las tres cuartas partes de las muertes por gas en la Primera Guerra Mundial.

Gas mostaza

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Un soldado británico afectado por quemaduras de gas mostaza

El arma química más notoria de la guerra fue el gas mostaza, un irritante severo que provocó quemaduras químicas en la piel, los ojos y las vías respiratorias.

Aunque no es tan letal como el cloro o el fosgeno, el gas mostaza fue más eficaz como arma antipersonal.

Se podrían usar máscaras de gas para negar los efectos del fosgeno o el cloro, pero el gas mostaza causaba lesiones dondequiera que hubiera piel expuesta. También se posó en el suelo como un líquido aceitoso y podría permanecer activo y peligroso durante días, incluso semanas, dependiendo del clima.

Un instrumento de terror

El dolor del gas mostaza fue intenso y sus impactos psicológicos profundos. Las personas expuestas desarrollaron ampollas amarillas grandes y dolorosas. Los hombres con dosis severas murieron muertes agonizantes cuando sus pulmones ardieron y ampollaron dentro de ellos. Muchas víctimas del gas mostaza quedaron ciegas, algunas permanentemente, mientras que otras sufrieron problemas respiratorios por el resto de sus vidas.

No es sorprendente que los ataques con gas fueran el peor temor del soldado de trinchera, como se relata en este poema de Wilfred Owen:

Gas ... ¡GAS! ¡Muchachos rápidos! Un éxtasis de torpeza
Montar los cascos torpes justo a tiempo.
Pero alguien todavía estaba gritando y tropezando,
Y flotando como un hombre en el fuego o en la cal.
Oscurezca a través de los cristales brumosos y la espesa luz verde
Como bajo un mar verde, lo vi ahogarse.
En todos mis sueños, ante mi vista impotente,
Se lanza hacia mí, destripando, ahogándose, ahogándose.

Lewisita

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Un cartel que advierte a los soldados sobre el gas lewisita, que supuestamente olía "a geranios".

Alemania fue el exponente más activo de la guerra química durante 1915. Para 1917, esta situación se había invertido, con los aliados produciendo varios miles de toneladas de gas venenoso.

Los científicos de los Estados Unidos inventaron un nuevo compuesto llamado Lewisita. Tenía efectos similares al gas mostaza, pero podía atravesar la ropa protectora y supuestamente era más mortal.

Se produjeron, probaron y almacenaron más de 20,000 toneladas de lewisita, aunque el final de la guerra llegó antes de que pudiera desplegarse en el campo de batalla.

Reacción pública

Los horrores de la guerra del gas causaron indignación pública, tanto durante como después de la Primera Guerra Mundial.

En 1925, se firmó una convención de Ginebra que prohíbe el uso de armas químicas. Adolf Hitler, que había sido víctima del gas mostaza en 1918, se negó indignado a desplegar gas venenoso durante la Segunda Guerra Mundial.

No obstante, las principales potencias conservaron arsenales de estas armas, y de hecho todavía lo hacen.

“El uso de productos químicos dejó una imagen abominable de soldados indefensos con máscaras de gas improvisadas, luchando por respirar, o filas de soldados cegados por los ataques del agente mostaza. Sin embargo, en realidad, las armas químicas causaron relativamente pocas muertes y lesiones en comparación con las armas convencionales. Cuando terminó la guerra, las armas químicas habían causado menos del 4 por ciento de todas las víctimas ... Uno podría preguntarse por qué se han ganado una reputación tan abrumadora cuando su uso no afectó fundamentalmente el curso de la Primera Guerra Mundial, o posiblemente de ninguna guerra desde entonces. luego."
Eric Croddy, escritor

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1 A pesar de un tratado 1899 que prohíbe su uso, ambas partes entraron en la guerra con arsenales de armas químicas.

2 Las armas químicas comenzaron con el despliegue de granadas de gas lacrimógeno en 1914, seguidas de gas de cloro en 1915.

3 Alemania fue el fabricante y usuario de gas más prolífico, aunque los Aliados correspondieron y pronto lo alcanzaron.

4 Se usaron gases mortales como el fosgeno y el cloro, pero el gas mostaza fue el arma química más común.

5 Los efectos de las armas químicas causaron indignación, particularmente después de la conclusión de la guerra, lo que llevó a los tratados internacionales que prohíben su uso en tiempos de guerra.

Titulo: "Armas químicas"
Autores: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Autor: Historia alfa
URL: https://alphahistory.com/worldwar1/chemical-weapons/
Fecha de publicación: 2 de septiembre de 2017
Fecha accesada: 08 de junio de 2021
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