Thomas Paine


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Thomas Paine

Thomas Paine es probablemente la figura más controvertida de la Revolución Americana. Los escritos de Paine, un estadounidense recién llegado durante el tumultuoso año de 1776, ayudaron a disipar muchas de las dudas persistentes sobre la separación y la independencia. Para algunos, Paine es el corazón palpitante de la revolución, no sólo por sus ideas radicales sobre el gobierno, la sociedad y la religión, sino también por la forma en que las expresó y comunicó. Para otros, Thomas Paine es una vergüenza histórica, una figura obsesionada con derribar el viejo orden hasta el punto de la desestabilización y la destrucción. Su Paine es 'Mad Tom', un loco, un nivelador, el hombre que aplaudió la Revolución Francesa y alentó sus peores excesos. Esta división de opiniones sobre Paine se refleja en las historias populares y académicas de la Revolución Americana. En algunos círculos, Paine recibe elogios por su radicalismo y su franco panfleto. Algunos escritores lo mencionan sólo brevemente – y muchos no lo mencionan en absoluto. Paine es especialmente ignorado en los libros de texto escolares estadounidenses, tal vez debido a su supuesto ateísmo, o tal vez porque la atención sobre Paine desvía la atención de los revolucionarios más conocidos.


Paine nació en Norfolk, al este de Inglaterra, en 1737 y recibió una educación digna para la época. De joven probó suerte en varias ocupaciones (corsero, fabricante de corsés, recaudador de impuestos, maestro de escuela y estanco), pero Paine no era particularmente bueno en ninguna de ellas. Cuando tenía treinta y tantos años, Paine vivía en Londres y trabajaba para el gobierno recaudando impuestos especiales y derechos. También participó activamente en la política y escribió un largo panfleto sobre los malos tratos y los bajos salarios de los recaudadores de impuestos especiales. Mientras estaba en Londres, conoció a Benjamin Franklin y se quejó con el estadounidense de la falta de oportunidades en Gran Bretaña. Franklin lo animó a emigrar a las colonias americanas, dándole una carta de referencia. A las pocas semanas Paine estaba cruzando el Atlántico. Fue un viaje que estuvo a punto de resultar fatal: Paine contrajo tifoidea por agua contaminada y estaba medio muerto cuando el barco atracó en Filadelfia. Le tomaría más de un mes recuperar su salud, después de lo cual Paine aceptó un trabajo editando una revista popular. Se desempeñó bien en este trabajo y se hizo razonablemente conocido en las calles de Filadelfia.

“Nació como Thomas Pain, aunque al llegar a Estados Unidos cambió caprichosamente la ortografía a Paine, y era una figura tan poco probable que pudiera cambiar el curso de la historia como te puedas imaginar. Un borracho derrumbado, de modales toscos, con el rostro enrojecido y casi totalmente falto de conocimiento de las virtudes del agua y el jabón - 'el ser más abominablemente sucio sobre la faz de la tierra, según un contemporáneo - había sido un fracaso en todos los intercambios que había intentado. Y había intentado muchos, desde la fabricación de corsés hasta la recaudación de impuestos ".
Bill Bryson, escritor

La fama nacional de Paine llegó en enero de 1776, con la publicación del folleto político Sentido Comun. En este tratado sobre las relaciones angloamericanas, un poco por debajo de las páginas de 50, Paine describió el caso de la separación e independencia de los Estados Unidos. En términos generales, las ideas y argumentos en Sentido Comun no eran nuevos; Paine estaba diciendo lo que muchos otros estaban pensando. La única idea radical en todo el documento era una visión grandiosa de una vasta nación estadounidense. "Sentido Comun "Imaginábamos un imperio continental en una época en la que los americanos imaginaban ciudades aisladas en colinas separadas", como afirma el historiador Thomas Slaughter. Pero lo decisivo fue la claridad y el tono convincente de la retórica de Paine, no sus ideas. A diferencia de sus polemistas contemporáneos, Paine evitó la teoría política, las abstracciones sobre los derechos y la representación, las referencias a los antiguos o a filósofos poco conocidos. Habló en un lenguaje que los estadounidenses comunes y corrientes podían entender y utilizó ideas y ejemplos que podían comprender. Sentido Comun Por lo tanto, ofreció una conexión muy necesaria entre la ideología de la revolución y las masas que luchaban por comprender por qué la revolución era necesaria. Entre los temas y argumentos de Paine se encontraban:

  • Un énfasis en América como continente, y lo absurdo de ser gobernado por Gran Bretaña, una pequeña isla.
  • Que Estados Unidos necesitaba separarse de Europa, que estaba plagada de viejos odios, divisiones y privilegios.
  • Condena del concepto de monarquía, destacando sus contradicciones y cuestionando la relevancia y capacidad de los reyes absolutistas.
  • Ataques a la sucesión hereditaria y al privilegio, ya que “los descendientes pueden ser demasiado indignos para heredarlos”.
  • Una exploración de la relación entre sociedad y gobierno, que según Paine era un "mal necesario".
  • Una afirmación de que la independencia beneficiaría a Estados Unidos comercial y financieramente, en lugar de destruirla.
  • Al menos dos veces Paine recomienda una “conferencia continental” para construir y debatir una carta escrita (constitución).
  • Sobre todo, Paine hizo un llamamiento a los lectores para que no se dejaran influenciar por la tradición; quería que rompieran la historia, que no la mantuvieran cautiva.

Thomas Paine
Un mapa conceptual de la participación de Paine en la Revolución Americana
El impacto de Sentido Comun es innegable, aunque a menudo sea tremendamente exagerada. Las estimaciones de ejemplares impresos suelen ascender a cientos de miles, cuando en realidad probablemente fueron entre 80,000 y 100,000. Sin embargo, incluso esta cifra más baja habría hecho Sentido Comun el libro más vendido en el continente, además de la Biblia. El compañero revolucionario de Paine, y el hombre que sugirió el título Sentido Comun - dijo que “salió de la imprenta con un efecto que pocas veces se ha producido en tipos y papel en cualquier época o país”. La primera tirada, que se publicó de forma anónima, se agotó en cuestión de días. Se leyeron extractos en las escuelas, en las reuniones de la ciudad, en las tabernas y desde el púlpito de la iglesia. George Washington animó a sus oficiales a que se lo leyeran a sus tropas. En la tercera edición, el panfleto de Paine se vendía en al menos cinco colonias diferentes. Una traducción al alemán estaba disponible en Filadelfia; se podría obtener una versión francesa en Quebec. En junio, se podrían encontrar copias en las calles de Londres. Con un precio de cobertura de seis peniques, las ventas de Sentido Comun podría haber convertido a Paine en un hombre relativamente rico, pero fue engañado por su primer editor y luego donó las ganancias de ediciones posteriores al Ejército Continental.


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