Gobierno colonial

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El interior de la Casa de los Burgueses, la asamblea colonial de Virginia

Para comprender las causas de la Revolución Americana, hay que entender cómo se gobernaban las 13 colonias y cómo los colonos estadounidenses veían su relación con Gran Bretaña. Después del asentamiento, cada colonia desarrolló un gobierno inspirado en el sistema británico. La función de estos gobiernos coloniales, en principio, era gobernar en nombre del monarca británico, mantener el orden y defender los intereses reales. En la práctica, las colonias quedaron a su suerte y el gobierno colonial pasó a estar dominado por políticos y asambleas locales.

tipos de colonia

El gobierno británico no participó activamente en la colonización de América del Norte, sino que alentó a individuos, grupos o corporaciones a colonizar el Nuevo Mundo en su nombre. Cuando estas colonias en América se establecieron en el siglo XVII, cada una adoptó una de tres formas, convirtiéndose en una colonia autónoma, una colonia propietaria o una colonia real.

Las colonias charter, la forma más antigua, fueron fundadas y gobernadas por sociedades anónimas, es decir, empresas propiedad de accionistas. Al igual que otras empresas de propiedad privada, su misión era generar beneficios para los accionistas. La Corona otorgó a estas empresas un estatuto (de hecho, una licencia para establecerse en un área determinada y un conjunto de reglas bajo las cuales gobernarla).

Las colonias propietarias eran similares excepto que la propiedad generalmente se limitaba a una persona o familia, a quien la Corona otorgaba mayores niveles de autonomía y control. Maryland fue la primera colonia propietaria, un estatuto otorgado a la familia Baltimore en 1632. Pensilvania fue concedida a William Penn y su familia en 1681.

Las colonias reales, por el contrario, eran propiedad exclusiva de la Corona y estaban administradas por ella. En 1763, en vísperas de la revolución, nueve de las 13 colonias eran colonias reales. Los valores atípicos fueron Connecticut y Rhode Island, ambas colonias autorizadas, y Pensilvania y Maryland, que siguieron siendo propietarias.

Obediencia en principio

Ya fueran estatutos, propietarios o reales, cada una de las 13 colonias compartía la aceptación de que eran parte del Imperio Británico y, por lo tanto, una lealtad común al monarca británico.

Los gobiernos coloniales llegaron a parecerse al gobierno británico en estructura y composición. Cada uno tenía un gobernador, que ejercía el poder ejecutivo y actuaba en nombre del rey. También había una asamblea o legislatura electa que aprobaba leyes relativas a asuntos coloniales y un poder judicial que supervisaba los tribunales y el sistema de justicia.

Según estos principios, las 13 colonias estaban sujetas a leyes y políticas aprobadas por el Parlamento británico y el monarca británico. En otras palabras, las colonias eran consideradas políticamente subordinadas al rey y al parlamento. No tenían autoridad para rechazar o ignorar las leyes británicas.

Asambleas coloniales

Como se mencionó, cada una de las 13 provincias llegó a poseer una asamblea colonial, un órgano legislativo basado en una representación limitada.

El primero de estos organismos fue la Casa de Burgueses de Virginia, establecida en 1619, seguida por Massachusetts (1634), Connecticut (1637) y Maryland (1638). La mayoría comenzaron como consejos asesores que se reunían en sesión con el gobernador. Sin embargo, con el tiempo evolucionaron hasta convertirse en asambleas representativas separadas, adoptando algunas de las estructuras y procedimientos de una legislatura al estilo de Westminster.

Inicialmente, las asambleas coloniales aprobaban sólo un puñado de leyes cada año. A medida que las colonias crecieron en población y actividad, comenzaron a recibir peticiones de los residentes coloniales que aumentaron su carga de trabajo. A mediados del siglo XVIII, el número de leyes debatidas en las asambleas coloniales se había duplicado o triplicado.

Como en Gran Bretaña, sólo aquellos que poseían una cantidad sustancial de propiedades podían presentarse a la asamblea colonial o participar en la votación sobre su composición. Los candidatos en Nueva Jersey tenían que poseer 1,000 acres de tierra, por ejemplo. El requisito para votar en la mayoría de las colonias era la propiedad de 50 acres. En consecuencia, los asambleístas casi siempre eran miembros de la élite colonial.

Autonomía colonial

A medida que avanzaba el siglo XVIII y crecía la confianza de los británicos-estadounidenses, muchos llegaron a ver su relación con los británicos de manera diferente. El crecimiento y desarrollo de las 18 colonias vio surgir un espíritu independiente entre muchos políticos coloniales.

Hubo algunas razones para esto. Uno de ellos fueron las enormes distancias entre Gran Bretaña y Estados Unidos que hicieron imposible que Londres gobernara de cerca sus colonias al otro lado del Atlántico. Otra fue que los estadounidenses se habían acostumbrado a gestionar sus propios asuntos y, en general, a ser abandonados a su suerte.

El tiempo y la distancia fueron críticos. En promedio, un barco tardaba entre tres y seis semanas en cruzar el Atlántico, dependiendo de las condiciones. Era poco probable que los documentos y mensajes enviados desde Londres a América del Norte, o viceversa, recibieran respuesta en un plazo de cuatro meses. Los barcos también se perdían o atacaban habitualmente por corsarios, por lo que muchas comunicaciones se perdían por completo.

Estos retrasos hicieron imposible una gestión estrecha de las colonias desde Westminster. Debido a esto, el Parlamento y la Corona dependieron de gobernadores reales para supervisar sus colonias distantes.

gobernadores reales

Como hoy, los gobernadores eran los representantes del monarca británico en las colonias. Durante el siglo XVII, cuando las poblaciones coloniales eran pequeñas y sus asambleas inexistentes o limitadas, el gobernador era la figura más importante de la colonia y ejercía una autoridad y control considerables.

Los gobernadores reales siguieron siendo las figuras más poderosas de cada colonia, pero su poder estaba lejos de ser absoluto. De hecho, gran parte de su autoridad era más teórica que real. Con el tiempo, a medida que las asambleas coloniales maduraron y ganaron confianza, con frecuencia desafiaron el poder de los gobernadores reales.

El arma más poderosa de que disponían las asambleas era el control de las finanzas. Los gobernadores no recibieron dinero de Londres; en cambio, confiaron en las asambleas para recaudar dinero para los gastos administrativos, incluidos sus propios salarios. Muchas asambleas no fueron reacias a forzar el cumplimiento de su gobernador paralizando o retrasando estos pagos.

El hecho de que muchos gobernadores reales fueran administradores de calidad inferior no ayudó a su causa. Los puestos se otorgaban con frecuencia a hombres de rango privilegiado que no eran lo suficientemente competentes para desempeñar funciones importantes en Inglaterra. El historiador John Chester Miller los describe como “ingleses aburridos y corrientes que necesitaban desesperadamente un trabajo pero a quienes se les debería haber asignado un puesto administrativo en lugar de un puesto de gobernador”.

“Los gobernadores que desafiaron a la asamblea con demasiada fuerza o con demasiada frecuencia generalmente encontraron una crisis presupuestaria repentina e inexplicable que retrasaba ... sus asignaciones, mientras que aquellos que se inclinaban a los deseos de la asamblea podían esperar bonificaciones en forma de efectivo o concesiones de tierras ... Mientras que los gobernadores se enteraron de que su después de todo, los grandes poderes no eran tan grandes, las asambleas de cada colonia estaban haciendo un descubrimiento opuesto: podían ampliar sus poderes mucho más allá de la intención del rey. Lucharon y ganaron más libertad de la supervisión e influencia del gobernador, obteniendo el derecho a elegir a su propio presidente de la asamblea, hacer sus propias reglas de procedimiento, resolver elecciones impugnadas ... ”
Carol Berkin, historiadora

Distracciones externas

Además, los gobernantes británicos habían pasado gran parte de los años 1600 y 1700 en dura competencia con su imperio rival: el de Francia. En cuatro ocasiones esta rivalidad había estallado en guerra abierta, lo que naturalmente desvió la atención de la gestión colonial hacia los asuntos militares y navales. No es que importara: las colonias americanas, en general, habían demostrado ser una entidad autogestionada, capaz de proporcionar recursos y enriquecer al imperio sin mucha participación o intervención. El parlamento británico estuvo feliz de no intervenir mientras las colonias siguieran siendo productivas y económicamente viables, por lo que adoptaron una política de no interferencia, de "dejar en paz a los estadounidenses". Este enfoque se denominó posteriormente negligencia saludable, porque beneficiaba a ambas partes.

“Negligencia saludable”

Pero la distancia de Londres, la distracción de las guerras imperiales, la política de saludable abandono y la ineficacia de los gobernadores reales convencieron a los colonos americanos de que disfrutaban de un grado considerable de autonomía política. Los colonos que llegaron a Estados Unidos siempre habían sido un grupo autosuficiente y de mentalidad independiente (cruzar el Atlántico para establecer su hogar era una hazaña intrépida en el siglo XVIII). Incluso los primeros colonos trajeron nociones de independencia política y autogobierno. En 1700 los colonos de Jamestown (Virginia) formaron su propia asamblea política; un año después, los Peregrinos del Mayflower de Plymouth (Massachusetts) redactaron un pacto (promesa) para formar un “organismo político civil” para gobernar sus asuntos. Después de más de un siglo de saludable abandono y virtual autogobierno, las nociones de autonomía política se habían endurecido. Los estadounidenses estaban contentos de vivir bajo el paraguas del imperio británico y orgullosos de llamar rey al rey británico, pero también apreciaban el derecho a gobernarse a sí mismos.

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Información de citas
Título: 'Gobierno colonial'
Autores: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Autor: Historia alfa
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/colonial-government/
Fecha de publicación: el 14 de julio de 2019
Fecha actualizada: 20 de noviembre.
Fecha accesada: el 22 de julio de 2024
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