Imperio Otomano antes de la Primera Guerra Mundial

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Una caricatura que representa el Imperio Otomano bajo amenaza

El Imperio Otomano antes de la Primera Guerra Mundial se encontraba en un estado de rápida transición y decadencia. Durante el período medieval y hasta la era moderna, el Imperio Otomano había sido una de las potencias imperiales más grandes del mundo. En el siglo XVII, los musulmanes otomanos gobernaron vastas zonas de Europa oriental, el norte de África y Oriente Medio. El poder otomano se extendió desde el golfo Pérsico hasta Europa central; Los sultanes otomanos gobernaron casi toda la costa norte de África y el oeste hasta Egipto y las Tierras Santas (los actuales Israel y Palestina). La armada otomana dominaba las aguas del Mediterráneo, mientras que sus comerciantes rivalizaban con los de España, Portugal y las ciudades-estado italianas. El imperio fue gobernado desde Constantinopla (la actual Estambul, Turquía); su gobernante era el sultán, heredero de una poderosa familia real. En 17, los otomanos invadieron Austria con un ejército de 1683 hombres y sitiaron Viena, una ciudad que habían codiciado durante mucho tiempo. Se necesitó una enorme fuerza combinada de austriacos, alemanes y polacos para defender la capital austríaca y expulsar a los otomanos de Europa central.

Esta derrota, junto con el liderazgo inepto de varios sultanes débiles, detuvo la expansión otomana durante el siglo XVIII. El siglo XIX fue un siglo de degradación, mientras los otomanos luchaban por retener el control de su imperio, frente a la presión externa y la agitación interna. En la década de 1700 la situación era tan desesperada que el zar Nicolás I de Rusia describió al Imperio Otomano como “el hombre enfermo de Europa”. Pronto se demostró que tenía razón, mientras que la enfermedad se volvió terminal. Hubo varias razones para este descenso. Como en otros grandes imperios de la época, los otomanos se enfrentaron a un creciente nacionalismo y oposición, mientras los grupos étnicos y regionales exigían autodeterminación e independencia. El alguna vez formidable poder militar del Imperio Otomano también disminuyó significativamente. Los otomanos fueron expulsados ​​del norte de África y de Egipto después de una serie de guerras fallidas.

Al reconocer su debilitada posición militar y su incapacidad para hacer la guerra, los líderes otomanos comenzaron a buscar alianzas con las naciones europeas. Internamente, el Imperio Otomano también sufría una economía en quiebra. Siglos antes, los otomanos gobernaron el imperio más rico del mundo, pero hacia el siglo XIX ya habían sido superados por la fuerza comercial de los británicos, franceses y otras potencias europeas. En la década de 1800 los otomanos debían más de 1870 millones de libras a los bancos europeos; los reembolsos anuales de sus préstamos e intereses representaban más de la mitad de los ingresos nacionales.

“Las crisis periódicas de la Cuestión Oriental - la fragmentación del Imperio Otomano con su amenaza implícita a la paz europea - habían producido rivalidad y tensión en las relaciones políticas entre las Potencias… El Imperio Otomano era vulnerable a muchas presiones. Repartidos en una vasta área ... contenía muchos pueblos sujetos y muchas regiones diversas. Luchando una batalla de retaguardia con los movimientos de independencia nacionalistas dentro de sus fronteras, y las ambiciones imperiales europeas desde fuera de ellos, el Imperio tenía una carta de triunfo: el deseo general de las potencias europeas de sobrevivir como entidad política, pues su total desintegración era una alternativa peor ".
Marian Kent, historiadora

A mediados del siglo XIX, los problemas internos del imperio, así como la infiltración de ideas occidentales, llevaron a llamados a la modernización. El Edicto de Tanzimat (1800) introdujo amplias reformas de inspiración europea en la organización militar, la agricultura, la administración pública e incluso los uniformes y la vestimenta otomanos. En 1839, un grupo de jóvenes otomanos, que habían sido educados en universidades europeas, lanzaron una revolución de corta duración: derrocaron al sultán, redactaron una constitución liberal y respaldaron a un líder moderado para que gobernara como monarca constitucional. Estas reformas políticas no duraron, sin embargo, fueron revividas en 1876 por el movimiento de los Jóvenes Turcos, que restauró la constitución y el Parlamento otomano. Uno de los Jóvenes Turcos, Mustafa Kemal, era un joven oficial del ejército que desempeñó un papel menor en la revolución de 1908. Más tarde, Kemal haría historia al comandar las fuerzas turcas en Gallipoli (1908) y llevar a su nación a la independencia de la ocupación aliada (1915).

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Enver Pasha, uno de los 'jóvenes turcos' que trató de reformar el imperio a principios del siglo XX.

En 1908, el Imperio Otomano se estaba desmoronando, situación que preocupaba a los gobernantes y diplomáticos de Europa. Los otomanos ocuparon un área de importancia geográfica y estratégica, incluida la extensa costa del Mediterráneo y el Mar Negro y el Bósforo, un estrecho de agua que conecta el Mar Negro con el Mediterráneo. Rusia y Austria-Hungría vieron la desintegración de las tierras otomanas como una oportunidad para aumentar su propio territorio e influencia. El control del Bósforo también daría a la fuerte armada rusa del Mar Negro acceso al Mediterráneo. Por el contrario, Gran Bretaña y Alemania esperaban que los otomanos pudieran mantener unido su imperio y seguir sirviendo como amortiguador contra las ambiciones territoriales de Austria-Hungría y Rusia. Para servir a estas agendas, los líderes europeos –particularmente los de Gran Bretaña, Francia y Alemania– buscaron alguna forma de alianza otomana a principios del siglo XX.

Esto colocó a los políticos otomanos en la precaria posición de tener que elegir aliados extranjeros –o no proceder sin ninguno en absoluto. Había poco apoyo en las filas del sultán para una alianza con Francia, ya que su aliado más cercano era Rusia, un enemigo acérrimo de los otomanos. Una facción moderada estaba a favor de un acuerdo con Gran Bretaña, que controlaba el cercano Egipto y el sur de Irak y podía ofrecer acuerdos comerciales. Otros entre los otomanos preferían la neutralidad, creyendo que el imperio debería permanecer desconectado de las intrigas y tensiones europeas. Fue la fuerte posición de Alemania contra Rusia, junto con las promesas de apoyo financiero y la construcción de un ferrocarril de Berlín a Bagdad, lo que finalmente triunfó.

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1 El Imperio Otomano fue una vez una superpotencia, gobernando el Medio Oriente y gran parte del norte de África y el este de Europa.
2. A finales del siglo XIX, el imperio estaba en declive, reduciéndose de tamaño y sujeto a problemas internos e inestabilidad.
3 Hubo intentos de reforma política, como la rebelión del Joven Turco, aunque no detuvieron el declive.
4 A pesar de sus problemas del siglo 19th, los otomanos ocuparon una posición crítica, controlando el acceso al Mar Negro.
5 Las potencias europeas mostraron un gran interés en el futuro del imperio, particularmente Alemania, que invirtió en el ferrocarril Berlín-Bagdad que pasaba por territorio otomano.


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Esta página fue escrita por Jennifer Llewellyn, Jim Southey y Steve Thompson. Para hacer referencia a esta página, use la siguiente cita:
J. Llewellyn et al, “Imperio Otomano antes de la Primera Guerra Mundial” en Historia alfa, https://alphahistory.com/worldwar1/ottoman-empire/, 2014, consultado [fecha del último acceso].