El primer congreso continental

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Una representación artística del primer Congreso Continental en 1774

Con las Leyes Coercitivas que impusieron sanciones políticas y económicas a Boston, los radicales de Massachusetts intensificaron su campaña de propaganda. Los agentes clave de esto fueron los Comités de Correspondencia, que surgieron en 1772-3 a raíz de los intentos británicos de pagar a los gobernadores y funcionarios reales de forma independiente.

Samuel Adams fue una figura destacada en estos comités y pronto existieron más de 300 capítulos separados en las 13 colonias, más de un tercio de ellos en Boston y sus alrededores. Compuesto por hombres de las clases media y alta, trabajaron estudiosamente a la luz de las lámparas en tabernas y casas privadas, formulando, redactando, copiando y sellando cartas y folletos para circular por las otras 12 colonias. Su objetivo era promover la difícil situación de Massachusetts como la de las demás provincias; Lo que estaba sucediendo en Boston fácilmente podría ocurrir en Filadelfia, Nueva York, Richmond o Charleston.

A raíz de las Leyes Coercitivas o “Intolerables”, sus escritos aumentaron y una de sus sugerencias también se hizo realidad: una cumbre intercolonial para discutir los preocupantes acontecimientos de Boston.

El primer Congreso Continental se reunió en Carpenter's Hall, Filadelfia, Pensilvania, durante un período de seis semanas, entre septiembre y octubre de 1774. Se abrió con una oración, pidiendo a Dios que apoyara la causa estadounidense (ver imagen). En su primera encarnación, el Congreso estaba formado por 55 hombres de 12 colonias.

Algunos de los 55 que asistieron al primer Congreso eran revolucionarios clave: Samuel Adams y su primo John Adams, ambos de Massachusetts; George Washington, Patrick Henry y Richard Henry Lee de Virginia; y John Jay de Nueva York. Estos delegados no fueron necesariamente elegidos para asistir; su presencia estaba más relacionada con si podían financiar ellos mismos el viaje a Filadelfia. Sin embargo, se consideraban representantes de sus colonias individuales, aunque ninguno de ellos parecía identificar el significado de esta reunión.

Al igual que sus predecesores, el Congreso de Albany (1754) y el Congreso de la Ley del Timbre (1765), el Congreso Continental era un organismo con un solo propósito, destinado a discutir un problema particular; sin embargo, al cabo de un año se convertiría en un comité de guerra; dentro de dos años sería el gobierno de facto de una nueva nación.

“Los delegados más moderados [del primer Congreso], incluido Joseph Galloway, argumentaron que el sistema colonial se podía salvar y propusieron un plan, llamando a un nuevo gobierno estadounidense, dirigido por un presidente general designado por la corona y por un gran consejo, cuyos miembros serían seleccionados por los gobiernos coloniales. Este gobierno tendría el poder de vetar cualquier acto parlamentario que afectara a las colonias. Los radicales eran mayoría en el Congreso y el plan de Galloway no obtuvo aceptación ".
Alan Axelrod, historiador

Los delegados debatieron acaloradamente las leyes coercitivas y las condiciones en Massachusetts. No todos se mostraron plenamente comprensivos: hubo muchos delegados que creían que los bostonianos eran los arquitectos de su propio destino, gracias a su beligerancia y terquedad. Los delegados del sur, en particular, consideraron que las acciones de los radicales de Boston eran demasiado excesivas.

Sin embargo, los delegados estuvieron de acuerdo en varios principios: que los británicos no tenían derecho a cobrar impuestos a las colonias americanas mientras no estuvieran representadas; que la interferencia legal y política británica en las colonias era inconstitucional; y que la Ley de Quebec contravenía directamente los derechos y los intereses de las colonias británicas existentes. Redactaron los estatutos, que describían estos agravios en una serie de peticiones, al tiempo que prometían un boicot comercial organizado y unificado de los productos británicos hasta que Westminster ajustara sus políticas actuales. Los artículos incluso establecieron parámetros para la frugalidad colonial, dictando qué podían usar las mujeres para evitar la compra de ropa nueva (británica).

Reconociendo que sería necesaria una revisión para determinar el éxito de los estatutos, el Congreso se comprometió a volver a reunirse en mayo de 1775, unos siete meses después. Los delegados no debían saberlo, pero cuando se volvieran a reunir, los estadounidenses y los británicos estarían en un estado de conflicto abierto.

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