Constitución de los Estados Unidos

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Un diagrama que muestra las tres ramas del gobierno, codificado en la Constitución de EE. UU.

Era evidente que los delegados en Filadelfia tenían que fortalecer al gobierno nacional y darle suficiente autoridad para gravar y regular la economía. Pero se enfrentaron a un dilema: los estadounidenses acababan de librar una revolución contra un poderoso gobierno central que, a sus ojos, les estaba cobrando impuestos excesivos. El poder centralizado trajo consigo la posibilidad de la tiranía, la dictadura militar y el pisoteo de las libertades individuales. La respuesta de los delegados fue crear un gobierno nacional más fuerte pero dividirlo en tres ramas. Cada rama tendría un poder considerable, sin embargo, el documento constitucional contendría un intrincado sistema de "controles y equilibrios". La teoría era que cada rama "empujaría y tiraría" de las otras y que, por tanto, existirían en un estado de equilibrio; ninguna rama podría asumir el poder suficiente para volverse tiránica o dictatorial.

La idea de ramas del gobierno en competencia no era nueva. Fue propuesto en Filadelfia por James Madison, pero el propio sistema político inglés se basaba en poderes separados y en competencia (un monarca, un parlamento de dos cámaras y un poder judicial independiente). El filósofo de la Ilustración Montesquieu escribió extensamente sobre los “gobiernos mixtos” y la separación de poderes en su obra de 1734 El espíritu de las leyes. Lo que Madison propuso fue un refinamiento republicano de esta idea más que una nueva innovación radical. Según la constitución, las tres ramas (ver imagen) serían:

El poder ejecutivo, dirigido por un presidente elegido popularmente. Actuaría como jefe de estado, nombraría un gabinete (compuesto por secretarios), haría cumplir las leyes, actuaría como comandante en jefe de las fuerzas armadas y sería responsable de la administración diaria de la nación.

El poder legislativo, una asamblea representativa en forma de Congreso. Su función era aprobar leyes y controlar y regular los impuestos, el comercio, las finanzas y la emisión de divisas.

Se crearía el poder judicial, encabezado por la Corte Suprema, que actuaría como el tribunal más alto del país. La Corte Suprema interpretaría la Constitución y decidiría si las leyes, reglamentos y órdenes ejecutivas eran válidas o "legales" según la Constitución.

“No todos los estadounidenses estaban dispuestos a admitir públicamente que los modelos que debían seguir eran los del país cuya regla habían abandonado ... Pero los miembros de la Convención [de 1787] continuaron discutiendo sobre los detalles de la nueva constitución propuesta en gran medida por analogía con [el sistema político de] Gran Bretaña. A excepción de las pequeñas repúblicas de los Países Bajos y Suiza, no había otro lugar donde buscar ".
Putnam Jones, historiador

Los controles y contrapesos contenidos en la Constitución son demasiado numerosos para incluirlos aquí, pero algunos de ellos son bien conocidos. El presidente depende del Congreso para la asignación, por lo que rutinariamente debe enviar solicitudes de financiación a la legislatura. El presidente nombra a los miembros de la Corte Suprema y a los secretarios de su gabinete, pero el Congreso debe aprobar estos nombramientos. El presidente puede vetar (suspender) cualquier proyecto de ley aprobado por el Congreso, pero este veto puede anularse con una mayoría de dos tercios del Congreso. El presidente comanda el ejército pero sólo el Congreso puede declarar la guerra. El presidente puede ser acusado (es decir, juzgado) por el Senado, la cámara alta del Congreso, y destituido.

Otro tema que atormentó a los delegados fue cómo se pueden proteger a los estados más pequeños de los estados más grandes. Los estados más pequeños y menos ricos (Rhode Island, por ejemplo) estaban preocupados por ser anulados y dominados políticamente por estados como Virginia, Massachusetts y Nueva York. En un momento del Convenio, estas divisiones crearon un punto muerto en los procedimientos. La respuesta llegó en forma de una propuesta llamada "Gran Compromiso", que surgió de los delegados de Connecticut y se basó en un Congreso que sería bicameral (es decir, tendría dos cámaras):

La cámara baja del Congreso (la Cámara de Representantes) se elegiría sobre la base de la población, es decir, los escaños se basarían en el número de personas de cada estado.

La cámara alta del Congreso (el Senado) contendría dos representantes de cada estado, independientemente de su tamaño, riqueza o población.

Cada cámara tiene un papel igual en la aprobación de la legislación; Los proyectos de ley deben ser aprobados por ambas cámaras para ser promulgados.

Cada casa tiene ciertas autoridades o tareas que la otra no posee, p. la Cámara de Representantes sólo puede plantear proyectos de ley sobre ingresos, mientras que el Senado es el único que debe confirmar todos los nombramientos públicos importantes, como jueces de la Corte Suprema, miembros del gabinete y embajadores.

Este sistema debería resultar familiar para los estudiantes de Políticas y Estudios Jurídicos porque el sistema australiano se basa en él. En el sistema federal australiano, el Senado actúa como una “cámara de los estados”, un control de la Cámara de Representantes elegida por el pueblo que, en teoría, protege los intereses de los estados. Esta propuesta de compromiso rompió el estancamiento de julio en la Convención y permitió que continuara el desarrollo constitucional. Al debatir el proceso mediante el cual se elegiría la Cámara de Representantes, se aprobó un compromiso menos atractivo: para dar cabida a los estados del sur que dependían de la esclavitud, se acordó que las tres quintas partes de la población esclava de un estado deberían contarse para determinar el número número de escaños que ese estado debería tener en la Cámara (¡aunque a los esclavos no se les permitía votar, su número sería "contado" a los efectos de las elecciones!) Los esclavos también se contaban como propiedad a los efectos de calcular los impuestos y comerciar con Los esclavos estuvieron protegidos constitucionalmente hasta 1808. Así que, a pesar de todas sus ventajas e iniciativas inteligentes, la Constitución también institucionalizó la esclavitud en la nueva nación (un factor que contribuiría a la división futura y eventualmente, en 1861, a la Guerra Civil).

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