Gary Powers y U-2

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Francis Gary Powers, el piloto empleado por la CIA en el centro de la controversia de 1960

Las tensiones de la Guerra Fría alimentaron una demanda constante de información de inteligencia actualizada sobre el "enemigo". Una innovación, desarrollada y construida por la empresa estadounidense Lockheed, fue el avión espía U-2. Construido por primera vez a mediados de la década de 1950, el U-2 era un avión a reacción capaz de volar a 21,000 metros, el doble de altitud que los aviones de pasajeros modernos. Este alto techo le permitió sobrevolar territorio enemigo, en gran medida sin ser detectado por los "observadores" y el radar. El U-2 fue diseñado principalmente para reconocimiento. Su parte inferior contenía una serie de cámaras tan potentes que podían capturar el titular de un periódico a kilómetros de distancia en el cielo. Sin embargo, volar el U-2 fue notoriamente difícil. El avión tuvo que volar cerca de la velocidad máxima para evitar una pérdida; era muy sensible a los vientos cruzados y problemático para aterrizar. Los pilotos tenían que usar equipo para gran altitud que guardaba cierta similitud con los trajes espaciales. Los U-2 estadounidenses iniciaron vuelos secretos sobre territorio soviético a mediados de 1956. Para minimizar los peligros de ser descubiertos, estos U-2 estaban armados con un mecanismo de autodestrucción y sus pilotos estaban provistos de dispositivos suicidas.

En 1960, Estados Unidos realizó ataques con U-2 sobre bases, sitios de prueba y silos de misiles soviéticos en Asia central. Estas operaciones fueron realizadas por la CIA, en gran medida porque la presencia de un avión militar estadounidense sobre territorio soviético podría interpretarse como un acto de guerra. En abril, un U-2 lanzado desde Pakistán jugó al gato y al ratón con aviones MiG soviéticos antes de aterrizar en Irán. Otro U-2, pilotado por Francis Gary Powers, se lanzó el 1 de mayo con la orden de fotografiar instalaciones soviéticas, incluidos silos de misiles balísticos intercontinentales y una fábrica de plutonio. Las defensas aéreas soviéticas se dieron cuenta de esta misión y enviaron sus aviones, pero la altitud del U-2 impidió que fuera localizado. Mientras volaba sobre los Montes Urales, el U-2 de Powers fue alcanzado por un misil tierra-aire y se vio obligado a realizar un aterrizaje forzoso. Powers salió expulsado de su avión averiado y se lanzó en paracaídas a Rusia, donde fue inmediatamente arrestado, detenido e interrogado por la KGB.

Gary poderes
Funcionarios soviéticos muestran los restos del U2 estrellado de Powers

Cuando Powers no llegó al lugar de aterrizaje designado, los comandantes estadounidenses supusieron que estaba muerto y que su avión se había estrellado o había sido derribado. Washington informó a la prensa que un avión estadounidense había desaparecido en Europa del Este, pero lo describió como un “avión meteorológico”. Para respaldar esta farsa, se pintó otro U-2 con los colores de la NASA y se mostró a los medios de comunicación, para sugerir que realizaban investigaciones meteorológicas con regularidad. Creyendo que Powers estaba muerto, Estados Unidos también afirmó que la pérdida podría haberse debido a un suministro defectuoso de oxígeno en los U-2, lo que provocó que los pilotos se desmayaran y se desviaran drásticamente de su rumbo. Días después de que esta portada ficticia fuera presentada al mundo, el líder soviético Nikita Khrushchev saltó su trampa. Jruschov anunció que la URSS estaba en posesión de un avión espía estadounidense; que había sido derribado en territorio soviético; y que su piloto estaba vivo y bajo custodia. Los rusos incluso recuperaron películas de las cámaras a bordo del U-2. Una vez revelada, esta película reveló fotografías encubiertas de instalaciones nucleares y militares soviéticas.

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La historia de portada de la pérdida del avión de Powers: que estaba en una "carrera meteorológica"

La captura de Powers, los restos de U-2 y sus imágenes de vigilancia desencadenaron una crisis de propaganda para los Estados Unidos. Washington había sido sorprendido mintiendo y Jruschov lo aprovechó al máximo, exigiendo una disculpa del presidente de EE. UU. Dwight Eisenhower; Eisenhower se negó a hacerlo. El avión de Powers fue derribado quince días antes del inicio de una cumbre de cuatro naciones en París; el incidente del U-2 torpedeó esta conferencia, que fue abandonada al segundo día. El gobierno estadounidense también tuvo que decidir qué hacer con Powers. Después de semanas de interrogatorios por parte del ejército soviético y la KGB, Powers fue juzgado, acusado de espionaje contra la Unión Soviética. Fue declarado culpable y sentenciado a tres años de prisión, seguidos de siete años de reclusión en un campo de trabajo.

“Debo decirles que el manejo de esa crítica situación internacional - y fue crítico - fue tan torpe en mi opinión como cualquier cosa que nuestro gobierno haya hecho. Habíamos fallado absolutamente en considerar los 'qué pasaría si' de los sobrevuelos del U-2 de una manera minuciosa, realista y escrutadora. El derribo fue una lección que nos quemó por la forma en que lo manejamos mal ".
Andrés Goodpaster
General del ejército de EE. UU.

Dieciocho meses después de su juicio, Powers fue devuelto a las autoridades estadounidenses, a cambio de un espía soviético capturado. El intercambio de prisioneros tuvo lugar en una de las pocas puertas de tránsito del recién construido Muro de Berlín. Powers fue tratado con cierta sospecha a su regreso a Estados Unidos. Muchos preguntaron por qué no había seguido los procedimientos operativos para las misiones de espionaje, como iniciar el mecanismo de autodestrucción en el U-2 y suicidarse para evitar ser capturado. Fue ferozmente interrogado por sus superiores en la CIA y luego por un comité del Congreso. Posteriormente se descubrió que Powers había actuado con honor y valentía, sin revelar información crítica a sus captores. Fue dado de baja de la CIA y se convirtió en reportero de tráfico aéreo para una estación de televisión de Los Ángeles. Irónicamente, una de las tareas de Francis Gary Powers en su nuevo rol civil era pilotear un helicóptero con cámaras de televisión instaladas en su vientre.

avión espía u2

1 El U-2 era un avión espía de alta tecnología, desarrollado por la compañía estadounidense Lockheed. Fue diseñado para volar a gran altura y recopilar imágenes evitando la detección y los combatientes soviéticos.

2 Estados Unidos comenzó a usar U-2 para sobrevolar territorio soviético a mediados de 1956. Estos aviones fueron equipados con mecanismos de autodestrucción y pilotos equipados con kits de suicidio, para evitar la captura.

3 En 1960, EE. UU. Usó U2 pilotados por la CIA para realizar vuelos espías lanzados desde Asia. Un U2, pilotado por Gary Powers, fue derribado. Los soviéticos arrestaron a Powers y se apoderaron de los restos.

4 A pesar de las historias de portada estadounidenses sobre las misiones climáticas, los soviéticos revelaron evidencia de que el U2 estaba en una misión de espionaje. Esto avergonzó a Washington, que se vio obligado a admitir la verdad.

5. Gary Powers fue interrogado por los soviéticos, llevado a juicio y condenado a diez años de prisión. Finalmente fue devuelto a los Estados Unidos a cambio de un espía soviético capturado.

fuentes de la guerra fría

Instrucciones de la CIA emitidas a pilotos de U-2 que vuelan sobre territorio hostil (1960)
Nota diplomática soviética a los EE. UU. Sobre el incidente de U2 (mayo 1960)
El presidente Eisenhower explica el propósito de las misiones U2 (mayo 1960)
Jruschov se dirige a la ONU sobre el incidente del avión espía U2 (septiembre 1960)


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J. Llewellyn et al, “Gary Powers and U-2”, Alpha History, consultado [fecha de hoy], https://alphahistory.com/coldwar/gary-powers-u-2/.